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El hombre que cayó a la Tierra

Con un traje espacial, se lanza de 29 mil 500 metros y hace historia; esto es tan sólo 6 mil pies (1.8 kms) por debajo de un récord cometido en 1960

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viernes, 24 de agosto del 2012

  • Record. Félix Baumgartner, protagonista del proyecto Red Bull Stratos, hizo historia y saltó desde una plataforma especial a 29 mil 500 metros de altura. Foto: Vanguardia- Especial
El amanecer aún no se extiende por el gran desierto americano. Una luz solitaria perfora la oscuridad de las 04:00 horas, sonriendo desde la ventanilla de un remolque de plata Airstream: en el interior, un hombre en un traje espacial respira oxígeno puro mientras se prepara para hacer historia y tentar a la suerte.

"Esta es la parte más difícil, la espera". Diría más tarde Félix Baumgartner, después de haber completado su prueba de salto este mes de julio desde una asombrosa altura de 96 mil 640 pies (29.5 kilómetros).

Esto es tan sólo 6 mil pies (1.8 kilómetros) por debajo de un récord establecido en 1960, pero unos 24 mil pies por debajo de la altura a que este consumado buceador austriaco del cielo, llegará en globo de helio en un día claro este otoño.

Sí, usted lo ha calculado correctamente. Baumgartner se está preparando para a caer en picada para un récord mundial 23 millas de altura (37 kilómetros), alcanzando velocidades supersónicas de casi 700 millas (mil 126 kilómetros) por hora en su camino hacia abajo, y, si sus pupilas no explotan y su sangre no hierve, desplegará un paracaídas, se hará famoso e inmediatamente nunca volverá a hacer algo como eso otra vez.

"Este es el fin de mi viaje", dice Baumgartner, de 43 años, que le ha dedicado cinco años de su vida a Red Bull Stratos, un proyecto patrocinado por la bebida energética austriaca y otro ejemplo de firmas privadas sondeando el espacio. Space X de Elon Musk, Virgin Galactic de Richard Branson -mientras que la NASA recurre a investigaciones robóticas.

"Siempre he estado tratando de encontrar mi límite y esto es más o menos. El reto más grande para un atleta es saber cuándo detenerse", dice Baumgartner, que cuenta entre sus admiradores a personas de la talla de Tom Cruise. "Para la segunda mitad de mi vida, quería ser un buen piloto de helicóptero. Combatir incendios. Rescatar personas. Eso sería divertido".

Llámelo loco

Actualmente, Baumgartner, es un hombre de prueba de Rorschach. Busque su nombre en línea y es claro que la gente vea esto en su esfuerzo como Icarus.

Para algunos, él es un Mercury de nuestra época o un Apolo viajero. Para otros, son solamente tuercas simples, un ejemplo de aventura deportiva, del Siglo 21. Fear Factor conoce a Jackass.

Baumgartner se encoge de hombros ante la etiqueta de loco. "Se decía que Da Vinci estaba loco, que los Hermanos Wright estaban locos", dice. "Es una frase para las personas que no entienden lo que estás haciendo". Lo que es innegable es que en un mundo obsesionado con el drama basado en la realidad, Red Bull Stratos se lleva el pastel.

Un ser humano caerá más rápido que un jet comercial, y todos nosotros podemos, y todos vamos a escuchar la vertiginosa locura en vivo. Este es la última actuación GoPro con hacer o romper probabilidades.

"Esto es algo verdaderamente peligroso", dice Tom Crouch, curador en jefe de aeronáutica en el Museo Nacional Smithosniano del Aire y el Espacio. "Pero si se aproximara directo, hay un tremendo valor en eso".

Crouch menciona los dos desastres de naves espaciales, señalando que el conocimiento acerca de sobrevivir al salto de grandes alturas podría ayudar a salvar vidas. Él agrega que lejos de ser un truco simple, el proyecto podría tener el suficiente mérito que los turistas un día encontrarán la cápsula que lleva a Baumgartner a 120 mil pies (36.5 kms.) en la colección de pisos Smithosniana. "Aquí está lo verdaderamente impresionante", dice Crouch.

"Fueron capaces de reclutar a Joe".

Desde el modelo `T' hasta Ferrari

"Joe" es el Coronel Joe Kittinger, de 84 años, quien en 1960, vistiendo un rudimentario traje de presión, montó en una góndola abierta a 102 mil 800 pies (31.3 kilómetros) y saltó. No para gloria, para la Fuerza Aérea. Más tarde, prisionero de guerra en Vietnam y piloto de guerra condecorado que se convirtió en un célebre aeronauta, Kittinger había contado menos solicitudes de asistencia que otros aspirantes a buceadores del espacio. Él finalmente dijo sí.

"Yo sabía que Felix necesitaba tener confianza en su equipo, su personal y él mismo, y pensé que yo podría ayudarlo", dice Kittinger, quien es la única voz con la que Baumgatner se comunicará en el ascenso y el descenso. "Este pacto completo es muy costoso y muy sofisticado. Si en lo que yo viajé en el espacio era un Modelo T, este es un Ferrari".

Por su parte, Baumgartner siente un poco como un director que obtiene ayuda de George Lucas para el inicio de Star Wars. "El record ha permanecido durante 52 años, y el tipo que lo hizo todavía está vivo y asistiéndome en entenderlo", dice. "Es como Hollywood, pero es la realidad".

Quizás esa es la razón, como Baumgartner recuerda, Cruise lo hizo a la parrilla en el salón verde en Tonight Show el mes de junio durante media hora acerca de Stratos, y luego le dio la acción de un héroe de la vida real, su número de teléfono privado y correo electrónico. ("No puedo decir que yo era un enorme fan de Cruise antes de conocerlo, pero en persona, lo ves de hombre a hombre", dice Baumgartner. "Tiene tanta presencia, que realmente quedé impresionado").

Para algunos observadores de proyectos del espacio, Stratos se siente un poco pesado en el drama blockbuster. "Esto se trata acerca de la emoción de ir para un record, y es válido, pero decir que se trata principalmente de ciencia es un poco más", dice Clara Moskowitz, editora asistente en jefe de Space.com.

Si un subproducto es como un avance tecnológico, es grandioso. Pero el verdadero valor aquí es simplemente poner un ser humano cerca de la orilla del espacio", dice ella.

"Cuando el espacio se siente más cerca, afecta nuestra visión del universo. Por lo que en muchas maneras, es el tiempo perfecto para proyectos privados del espacio como Stratos para ponerse en marcha.

`El mundo visto desde los cielos'

De hecho, esta aventura casi se paralizó dos veces. El promotor austriaco Daniel Hogan interpuso una demanda, alegando que se reunió con Red Bull tan lejos como 2004 casi rompiendo el record de Kittinger.

El litigio fue resuelto en la Corte en 2011. La otra falla casi canceló el salto. Acostumbrado a caer sin agobio, Baumgartner ahora se sentía como que estaba atrapado dentro de un capullo.

"Estar encerrado dentro de mi traje empecé a hacerme sentir claustrofóbico, pero no puedes decir nada a nadie debido a que se supone que vas a ser el héroe, cierto?" dice.
"Sabía que iba a necesitar en este por muchas horas, pero después de 40 minutos de probar, yo estaba diciendo, "Tengo que salir de este traje de inmediato".

Baumgartner rápidamente se puso en manos de un psicólogo para dominar sus temores de entierro. "Era algo tan simple, como ponerlo en un casco y decirle, del uno al 10, qué tanto pánico sentía", dice Baumgartner. "Y al final, no importa el número que fuera, él me dijo que el ritmo de mi pulso nunca cambió. Por lo que todo estaba en mi cabeza. Y desde ahí empecé a trabajar sobre esto".

Baumgartner ha estado trabajando en lograr más grandes alturas desde que era un niño.

"Me encantaba ir a lo alto de un edificio, una casa, un árbol, lo que fuera. Me encantaba ver el mundo desde arriba", dice.

Ni su padre carpintero, Félix, ni su madre campesina, Eva, practicaban deportes de ningún tipo, "ni siquiera esquí", dice Baumgartner. Ellos siempre decían que su hijo "tendría un empleo decente".

(Su hermano Gerald, de 41 años, lo tuvo, y se convirtió en un chef). Baumgartner aprendió a bucear en los cielos con la milicia australiana y cada vez se sentía más destinado para la vida en los cielos.

Inicialmente practicando su oficio en la oscuridad, su año espectacular fue 1999, cuando obtuvo la atención de los medios por saltar desde Las Torres Petronas de Kuala Lumpur, 1483 pies -452 metros-- y la más baja (la estatua de Cristo Redentor en Rio de Janeiro, 130 pies (39.6 metros). "De esta manera me di cuenta que esto podría hacer la vida", dice él.

Se abalanzó hacia arriba como un miembro del equipo de buceo de los cielos en Red Bull. Baumgartner ahora tenía una manera de perseguir su pasión. Las bebidas energéticas también patrocinan a un equipo de carreras de Fórmula Uno y a un quipo de vuelo acrobático, así como otros atletas que persiguen esfuerzos de alturas riesgosas. En 2007 había nacido la noción de romper la trayectoria de Kittiger.

Con un equipo que incluye al director técnico Art Thompson, (cuyos créditos de ingeniería incluyen trabajo en el bombardero Stealth B-2) y al director técnico Jonathan Clark (excirujano del transbordador espacial, la misión Stratos ha sido una operación que no escatimó gastos. Mientras que no es en absoluto Cabo Cañaveral, Stratos HQ en el desierto de Nuevo México es evocar visiones de aventuras espaciales pasadas.

Una serie de estructuras semi-permanentes puntea el paisaje estéril, que a veces llega a ser invadido por crujientes langostas pequeñas que son víctimas de llantas y botas.

Un edificio de viviendas de Mission Control, una docena de sillas de oficina y unos cuantos escritorios frente a un mar de monitores de alta definición que rastrean todo, desde el clima hasta el rostro con casco de Baumgartner.

"Hay muchas maneras de morir en este proyecto", dice un sobrio Thompson. "Felix y yo platicamos acerca de la posibilidad de muerte. Sin embargo él está dedicado a lo que estamos haciendo, principalmente probando un traje de presión para futuros vuelos de gran altura y viajes privados al espacio".

Thompson hace una pausa, luego sonríe. "Mi amigo regresará (a la Tierra). Tenemos 10 horas de oxígeno y cuatro unidades GPS rastreándolo. Él solamente necesita evitar a una barrena plana.

Los primeros 40 segundos


La temida barrena plana, si hay un Rubicon en esa loca caída libre, serían los primeros 40 segundos de descenso. En los primeros 25 segundos, Baumgartner acumulará velocidad a medida que cae a través de una atmósfera sin aire que, debido a que no ofrece resistencia, no le permite utilizar las habilidades de paracaidismo para asegurarse de que está en la posición correcta para el descenso en el otoño.

En tanto que Baumgartner lo calcula, la ventana de 15 segundos entre el segundo 25 y 40 -en cuyo punto debe alcanzar velocidades supersónicas -es cuando él necesitará estabilizarse. A dos revoluciones por segundo, un ser humano se pone extremadamente desorientado. Pero si eso se incrementa a cinco o seis revoluciones por segundo, las posibilidades de perder la conciencia y el control están virtualmente garantizadas.

Aunque los paracaídas de Baumgartner tienen varios disparadores automáticos para ayudarle a evitar un desastre, todas las apuestas se apagan si el paracaidista está completamente insensible.

"A velocidades supersónicas, una barrena plana puede hacer que sus pupilas estallen", Baumgartner dice, como informar sobre los últimos resultados del beisbol. "Pero tan pronto como se forme un poco de aire, puedo usar eso para mí ventaja. Si estoy en control durante 40 segundos, estoy bien".

Stratos está ubicado en Roswell no por su sabiduría ajena sino por patrones climáticos favorables de Nuevo México y el espacio abierto sin fin. Pero en esta reciente prueba final de salto, los vientos inicialmente no cooperan.

Films motivacionales

Dos veces, Baumgartner se despierta, es conducido a su Airstream, enfundado en su traje y se le pide que haga respiraciones previas durante unas cuantas horas para eliminar el nitrógeno de su cuerpo. Él pasa este tiempo viendo películas. "Principalmente cosas motivacionales", dice. "Rocky, Apollo 13, The Right Stuff. Esto me ayuda a preparar mi mente".

En el Día 3, el pronóstico de tormentas se mantiene alejado, y Baumgartner y su cápsula de plata despega hacia los cielos. A unas tres horas y un salto de 96 mil pies después, se encuentra esperando el helicóptero de rescate en el oeste del terreno accidentado del lugar de lanzamiento.

Él está muy bien después de una caída a 536 kms./hra, pero su cápsula sufrió algún daño en el rellano rocoso. En este momento, Thompson y el equipo están ocupados asegurándose de que esté listo para el próximo empujón a 120 mil pies (36.5 kilómetros), tentativamente para octubre.

Para Baumgartner, romper el récord lo hará libre - libre de los reflectores, libre para estar con su novia, libre para perseguir una nueva pasión.

"Nunca estuve buscando adrenalina. Sólo estaba tratando de hacer cosas que nadie hizo nunca antes", dice. "He hecho todo lo que siempre quise hacer. Así que cuando alcance la velocidad del sonido, que lo será para mí., No tengo que estar en los medios nunca más. Sólo puedo volar mis helicópteros, tal vez luchar contra los incendios en California en verano, y proteger los montañeros en Suiza en invierno. "Mientras estoy en el cielo", dice. "Voy a ser feliz".

"Esto se trata acerca de la emoción de ir para un record, y es válido, pero decir que se trata principalmente de ciencia es un poco más".
Clara Moskowitz, editora de Space.com.

"Siempre he estado tratando de encontrar mi límite y esto es más o menos. El reto más grande para un atleta es saber cuándo detenerse"
Félix Baumgartner, protagonista de Red Bull Stratos.